Door de ogen van….Gregory Olszewski (Managing Director Matexpo)

Wat ooit begon als een lokale jaarbeurs in Harelbeke, groeide uit tot een tweejaarlijkse beurs in Kortrijk. Met een uitstraling naar het buitenland toe is Matexpo één van de belangrijke beurzen op gebied van bouwmachines. Na wat ervaring op de doen met een demoterrein en live demonstraties zet de organisatie nu de stap naar een tweede beurs, waar de nadruk ligt op het in actie zien, en zelf testen van de machines. Terra sprak met de beursdirecteur Gregory Olszewski, over het verleden, de ingeslagen weg en de toekomst van Matexpo en de Demo Days.

Gregory werkt sinds 2014 voor het bedrijf achter de beurzen Matexpo en de nieuwe Demo Days. Hij heeft een achtergrond in het organiseren van beurzen, maar de sector van bouwmachines was nieuw voor hem. Het was voor hem dan ook een boeiende ontdekkingstocht, en dat niet alleen op gebied van de machines en mensen, maar ook de geschiedenis van de beurs zelf was de moeite om te ontdekken.

Terra: Gregory, Matexpo kent zijn ontstaan niet zo ver van de huidige locatie, kan je ons daar iets meer over vertellen?
Gregory Olszewski: “
Kort na de Tweede Wereldoorlog vond in Harelbeke de “Harelbeekse Bouwbeurs” plaats. De regio rond Kortrijk had het zwaar te verduren gekregen tijdens de oorlog, en enkele lokale bouwaannemers wouden de sector in het daglicht stellen en zo de wederopbouw bespoedigen en ondersteunen. Na 1947 werd de “Harelbeekse Bouwbeurs” een tweejaarlijks evenement. De beurs zelf werd alsmaar verder geprofessionaliseerd, en eind jaren ’60 van vorige eeuw werd dan gekozen om naar de toen gloednieuwe hallen van Kortrijk te verhuizen. De Harelbeekse politici wouden de beurs natuurlijk op hun grondgebied houden, en er is 1 jaar geweest waar er zowel in Kortrijk als in Harelbeke een beurs doorging. Bij de verhuis naar Kortrijk werd ook de keuze gemaakt om van de beurs een echte vakbeurs te maken, niet meer voor het grote publiek, maar een beurs voor de vakmannen, waar rechtstreeks contact mogelijk was tussen fabrikant/invoerder en de gebruiker van de producten en machines. Nadien is de ontwikkeling zeer snel gegaan en is de beurs uitgegroeid tot een echte professionele beurs.
Begin jaren ’80 is de naam van de beurs van veranderd naar “Matexpo”. Het is ook in die periode dat de beurs zich is gaan toespitsen op enkel nog materieel. De beurs is doorheen de loop de jaren mee gegroeid met de hallen van Kortrijk Xpo.”

Terra: Heeft dergelijke groei gevolgen op gebied van beursorganisatie en zelfstandigheid?
GO:
“De beurs is gegroeid met een duidelijke ondersteuning van de vakfederaties uit de bouwsector. Er is ook altijd zeer sterk contact geweest tussen de beursorganisatie en de federaties, maar Matexpo is zelfstandig kunnen uitgroeien als beursorganisatie. Matexpo zelf is een NV, met zowel bestuurders uit de bouwsector als vertegenwoordigers van de invoerders van bouwmachines.”

Terra: Ondertussen zetten jullie een volgende grote stap. Van waar de Demo Days?
GO:
“Het geheel is eigenlijk in gang gestoken door mijn voorganger. Tijdens Matexpo 2013 is er voor het eerst een demoterrein gebruikt. In het “Ei”, een stuk braakliggend terrein in de verkeerswisselaar naast Kortrijk Xpo, was er de mogelijkheid om machines te demonstreren. Om het terrein bereikbaar te maken moest een tijdelijke brug over de snelweg gemaakt worden en het terrein zelf hebben we ook moeten opschonen. In 2015 hebben we dan een vervolg gebreid aan de demo-mogelijkheden. We kregen echter al snel feedback van een aantal exposanten dat ze niet konden mee doen met de demo’s omdat het moeilijk was om machines en personeel te splitsen. Ook de extra financiële last was soms moeilijk te dragen. Binnen de stuurgroep van de beurs hebben we dan verder nagedacht en door middel van een vrij uitgebreide enquête bij de standhouders en importeurs gevolgd door een 15-tal persoonlijke gesprekken zijn we dan op zoek gegaan naar wat de verschillende firma’s echt belangrijk vonden.
Met al die feedback hebben we dan een nieuw concept gemaakt, waar het op neerkomt dat we in de even jaren, wanneer er geen Matexpo is, er een demonstratiebeurs georganiseerd wordt.  Belangrijk bij het nieuwe concept is dat het low-cost is, waarbij alle standhouders beschikken over dezelfde uitrusting op gebied van tent en dergelijke, er een stuk demoterrein per standhouder is, en dat de nadruk ligt op machines in actie zien en eventueel zelf testen.

Een achterliggende gedachte bij de Demo Days is dat veel importeurs in de even jaren zelf iets op poten zetten. Daar kruipt gigantisch veel tijd en geld in, en dikwijls zijn het alleen de eigen, reeds bestaande klanten die bereikt worden. Nieuwe klanten lokken met zo’n opendeurdag of demonstratiedag is moeilijker. Door de gemeenschappelijke organisatie worden veel meer mensen bereikt die de kans hebben om verschillende merken naast elkaar in actie te zien. “

Terra: Wordt er met thema’s gewerkt tijdens de Demo Days?
GO:
“Met thema’s niet, maar we hebben wel de keuze gemaakt om machinegroepen naar voor te schuiven. Voor de eerste editie viel de keuze op kranen. De deelnemende importeurs mogen andere machines tonen, maar er moeten een minimum aantal graafmachines getoond worden. Omdat het terrein er zich toe leent hebben we gekozen om ook trucks te laten zien.”

Terra: Van waar de keuze voor het terrein?
GO:
“We kozen voor het terrein, de Sodewa zandgroeve in Braine-l’Alleud, omwille van een aantal redenen. Door een terrein in Wallonië te kiezen willen we de beurs bereikbaarder maken voor onze Franstalige bezoekers. We merken dat we nog een enorm potentieel hebben in Wallonië, en hopen dat de Waalse bezoekers via de Demo Days ook de weg naar Kortrijk en Matexpo vinden. Daarnaast is het sowieso moeilijk om een vergelijkbaar terrein in Vlaanderen te vinden. Het terrein zelf moet voldoende groot zijn, we moeten voldoende parking hebben rondom en ook de toegankelijkheid speelt een enorme rol.

Voor een volgende editie zijn we wel genoodzaakt om op zoek te gaan naar een ander terrein, aangezien deze steengroeve tegen 2020 niet meer toegankelijk zal zijn.”

Terra: We staan voor de eerste editie van de Demo Days. Is het nog te vroeg om het over de toekomst te hebben?
GO: “
Voor ons zeker niet, want wij willen met het concept verder gaan. Na de beurs zal er natuurlijk de nodige debriefing zijn en zullen we kijken wat beter kan. We moeten, zoals eerder gezegd, op zoek naar een ander terrein en afhankelijk daar van kunnen we de ene of andere weg verder nemen. De plannen zijn er, de concrete uitwerking is voor later…”